Записки на манжетах

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Записки на манжетах » Архив сюжетов по мотивам фильмов и сериалов » Искусство требует жертв. Начало декабря 2011 г. М.Спенсер, Х.Рэддинг


Искусство требует жертв. Начало декабря 2011 г. М.Спенсер, Х.Рэддинг

Сообщений 1 страница 30 из 66

1

Искусство требует жертв

Время и место: начало декабря 2011 г., Сент-Луис, штат Иллинойс
Участники: Майк Спенсер, Хлоя Рэддинг
Краткое описание: расследование жестоких убийств приводит Майка к странным открытиям... может быть, не стоило брать в партнеры Хлою?

0

2

Дик все еще был на больничном. Хотя уже начинал ныть, что хочет на работу. Хороший признак - брат шел на поправку, по крайней мере, физически. Хлоя видела панику в глазах Дика. На следующий день, когда он пришел в себя уже в больнице. Знакомый взгляд, знакомый страх - причиной его были монстры, но эти монстры не имели ничего общего с похитившими братьев Хлои вампирами. Дик уже не был ребенком и его душевное равновесие восстанавливалось. Просто... просто Хлоя не ожидала еще когда-нибудь увидеть его таким.
Лэрри держался лучше, хотя ему тоже здорово досталось - рана на плече была достаточно глубока, пришлось зашивать. Лэрри безропотно выдержал процедуру. Куда большим испытанием для него оказалось встретиться с Полин Хортон, которая приходила... да просто приходила. Всего один раз. Скорее всего, сама не понимала - зачем и ушла, не найдя ответа на этот вопрос. Брайан заставил Лэрри вернуться в Англию, хотя, кажется, "заставил" - было не самым подходящим словом. Лэрри думал, что вампиры убили Хлою. Кажется, в его мозгу закрепилась идея, что он приносит близким несчастье... наверное, он жил с этой мыслью все время, просто Хлоя предпочитала об этом не задумываться.
Жизнь постепенно возвращалась на круги своя. Брат больше не нуждался в няньке. Можно было подумать о работе. Хлоя и так практически сидела на шее у Майка. Ей не слишком-то нравился такой расклад, тем более, что где-то на заднем плане все время маячил Эдди Спенсер, который и без того не одобрял связь сына с приемной дочерью охотников.

0

3

Это было странное задание, странное и совершенно неуместное. Майку не хотелось уезжать и оставлять Хлою одну вместе с раненым братом. Девушке была нужна помощь, причем не только финансовая. Хотя лечение Дика обошлось недешево и стоило Спенсеру почти всех его сбережений.
Так что фраза босса:
- Владелец галереи обещал выплатить гонорар в пятизначной сумме, - оказала не последнее воздействие на решение Майка, но последним доводом неожиданно стала фраза начальника о том, что у Спенсера есть опыт в расследовании подобных дел.
В первую секунду бывшему полицейскому даже показалось, что босс смеется над ним, узнав о событиях биографии подчиненного, предшествующих его увольнению.
Но начальник был предельно серьезен.
- Частные детективы – не полицейские, - произнёс он. – Наща задача не найти виновного, а помочь клиенту узнать правду, защитить его, вернуть ему то, что у него отняли. И в этом, как мне кажется, у тебя большой опыт. Может быть, ты был не лучшим полицейским, но ты хороший человек, Майк.
И вот теперь, думая о том, как он мог повестись на такую простую уловку в виде комплимента, Спенсер ехал домой к Хлое, собираясь сообщить о том, что уезжает.
На душе у него было тревожно и противно, почему-то казалось, что он бросает девушку в тяжелой ситуации.
А потому, едва переступив порог, Майк начал издалека:
- Как здоровье нашего героя? – спросил он, глядя на Дика, который уже выбрался из своей кровати и теперь оккупировал диван в гостиной и смотрел какое-то шоу.
Брат Хлои выглядел намного лучше. Теперь по нему и не скажешь, что несколько недель назад, он едва не стал жертвой вампиров.
И этот факт слегла заглушил голос совести Спенсера, который, улучив момент, отозвал девушку на кухню, давая понять, что им предстоит разговор.
И, когда они остались вдвоем, наконец, решился сообщить:
- Мне надо уехать, - вышло как-то ультимативно, будто он сбегал, и Майк поспешил объяснить. – Мой босс отсылает меня в Сент-Луис. К нашей фирме обратилась частная картинная галерея. Подробностей я знаю немного, но, кажется, кто-то убивает ее клиентов. Возможно, речь идет об убийствах с целью ограбления. Думаю, это не займет много времени… К тому же, Сент-Луис недалеко, и на выходных я смогу приехать.
Бывший полицейский замолк и уставился взглядом на висящий на стене половник, ожидая ответа Хлои. Хотелось верить, что ответ будет понимающим.

0

4

Майк появился после обеда. Дик помахал ему рукой и, в ответ на вопрос насчет самочувствия, скривился.
- Ждет - не дождется, когда ему разрешат вернуться на работу, - сообщила Хлоя.
- Еще пара омлетов в ее исполнении, и мне придется лечить желудок, - подал голос Дик. Хлоя усмехнулась. Хозяйка из нее по-прежнему была неважная, да Хлоя и не стремилась совершенствоваться.
- Все парни превращаются в нытиков, когда болеют, - посетовала она.
У Майка были новости. Он заехал не просто проведать Рэддингов, а сообщить, что уезжает. В голове у Хлои тут же возник неуместный вопрос, не от нее ли Майк бежит, чтобы отдохнуть. Ему пришлось практически переселиться в дом Шериданов на то время, пока Хлоя присматривала за братом. Дик не был при смерти или даже "лежачим", он был слаб и его одолевали страхи. Хлоя просто не могла оставить его одного, хотя, конечно, не говорила этого вслух, мотивируя свое присутствие необходимостью следить за тем, как Дик питается и вовремя ли принимает лекарства. Первое время она действительно боялась, что с Диком произойдет что-нибудь... что вампиры все же заразили его. Хотя Лэрри и говорил, что это не так. Еще Хлоя боялась повторного нападения. Что кто-нибудь из вампирского логова выжил и вернется за братом. Например, та вампирша, которая почему-то помогла Майку. Это так и осталось необъяснимой странностью.
- Сент-Луис - это не Вандалия, - улыбнулась Хлоя, пряча тревогу и желание возмутиться, мол, меня ты заставляешь сидеть дома, а сам намылился куда-то - искать приключений на свою голову? И что значит - Майк не знает подробностей? Его отправили в Сент-Луис без объяснений или подробности дела просто никому толком неизвестны?
- Забирай ее с собой! - послышался из коридора голос Дика.
- Предполагалось, что ты не подслушиваешь, - отозвалась Хлоя недовольно.
- У меня полно вредных привычек! - сообщил Дик, с самым наглым видом заходя на кухню: мол, это и мой дом тоже, если хотите посекретничать, езжайте на кухню к Майку. Дик взглянул на Спенсера.
- Дело ведь не слишком опасное? Пусть Хлоя проветрится... не вечно же ей меня притеснять!
- Он просто хочет ночами напролет играть в свой симулятор, - возмутилась Хлоя.
- Я учусь пилотировать, - с серьезным видом сказал Дик. - К этому надо подойти серьезно.
Хлоя покачала головой. Забота близких иногда выглядит почти как хамство.
- Я правда могу поехать с тобой, - сдалась Хлоя. - Работы у меня нет, и я могу помочь. Поищу информацию, если надо. Должна же я как-то возместить тебе убытки.
- И привезите мне жевательных динозавриков, - напутствовал Дик. Его легкомысленный тон Хлою не обманул. Она знала. что брат не хочет оставаться один... просто настал момент, когда он должен справиться со своими страхами сам.

0

5

Реакция оказалась достаточно спокойной. По крайней мере, с упреками на Спенсера, обвиняя его в том, что в самую тяжелую минуту он решил сбежать, девушка не набросилась.
Хотя по ее глазам Майк видел, что она растеряна. Может быть, следовало отказываться от дела получше? Сослаться на проблемы со здоровьем, например?
А затем в разговор вмешался Дик, заявившийся на кухню на своих двоих и от этого еще меньше походящий на умирающего больного, вмешался и предложил Хлое поехать вместе с бывшим полицейским.
В первую секунду от такого предложения Майк опешил, а затем поймал себя на мысли, что был бы рад подобной компании. В последние недели Хлоя была так занята ухаживанием за Диком. И хотя бывший полицейский проводил в доме девушки больше времени, чем в своем собственном, он уже и не помнил, когда им с Хлоей в последний раз просто довелось побыть вдвоем, не говоря уже о чем-то большем. А большего хотелось.
- Уверен, дело совсем неопасное, - произнес Спенсер, у которого вдруг желание уговорить Хлою поехать вместе с ним стало почти непреодолимым. – Так что… так что, я был бы только рад, если бы ты поехала со мной.
Судя по ответу, девушка думала примерно в том же направлении.
- Перестань, ты ничего мне не должна. Дик, он… он мне как родственник, а для родственников деньги не считают, - поспешил успокоить Хлою бывший полицейский, стоило той намекнуть на финансовые затраты Спенсера. – Но если ты хочешь расплатиться…
По губам скользнула глуповато-пошлая улыбка. Майк покосился на Дика, но брат Хлои сделал вид, что занят поисками чего-то съедобного в холодильнике, и Спенсер рискнул добавить, прошептав это девушке на ухо.
- … то сегодня ночью, я дам тебе такой шанс, - а затем добавил уже громче. – Я помогу тебе собраться.
Через полчаса они уже отъезжали от дома Шериданов.

0

6

Возражений не последовало. Майк действительно был не против... наверное, их партнерство в Вандалии было не таким уж плохим... если, конечно, не вспоминать про Велиала и то, во что он превратил город за весьма непродолжительное время подрывной деятельности.
Но не вспоминать оказалось невозможно, потому что именно в этот момент Майку вздумалось неудачно пошутить. Хлоя запнулась, слишком уж некстати соприкоснулись слова Майка и ее собственные неприятные воспоминания. В голове тут же возник идиотский вопрос: ты так говоришь, потому что помнишь, как я предлагала себя ему? Это было глупо, ничего такого Майк не подразумевал, просто глупая мысль, которая пришла в голову не вовремя и от нее оказалось трудно избавиться.
Хлоя заставила себя улыбнуться. Да что это такое: один ее спроваживает побыстрее, лишь бы отстала, наконец, другой назначает ей цену и оба пытаются сделать как лучше... и после этого: с женской логикой что-то не так?!
- Нет уж, расплатиться с тобой я предпочитаю деньгами, - заявила охотница. - Но насчет сегодняшней ночи можем обсудить... И спасибо, что не сказал, что он тебе как брат.
Последняя фраза была искренней. Хлоя снова улыбнулась, на этот раз вышло куда натуральней. Но неприятное ощущение все равно осталось. Хлоя вздохнула.
- Пойду собирать вещи. Мы ведь едем сегодня?
На самом деле, на сборы ей не нужно было много времени. Прос

0

7

Почему-то у Спенсера возникло ощущение, что его последняя шутка была неудачной. И в душе тут же шевельнулась извечная мужская тревога о том, что девушке с ним плохо… Плохо, не как с человеком, не с другом, а как с партнером.
Тревогу удалось заглушить, заставив себя сконцентрироваться на сборах, но она затаилась в душе, снова змея под камнем, дожидаясь своего времени.
- Знаешь, а я рад, что нам удалось выбраться вдвоем, - произнес Спенсер, когда они уже ехали по улицам Ист-Сент-Луиса, направляясь к выезду из города. – Это просто замечательно, что Дик тебя отпустил… Я представлю тебя экспертом по предметам роскоши и антиквариату, и скажу, что ты мой консультант. Уверен, это дело странное лишь на первый взгляд. Босс сказал, что погибают покупатели картин салона и поэтому его владелец обратился к нам. Уверен, это банальное ограбление. Картины обычно покупают люди состоятельные. Понятно же, что обычный человек не станет тратить деньги на подобное. В салоне есть кто-то из наводчиков. Он записывет данные покупателей, а потом ночью к ним наведываются… Вот и все. А ты, что думаешь?
Автомобиль вырвался из города, выезжая на мост. Ехать было недолго, минут десять-пятнадцать от силы, если, конечно, они не попадут в пробку.

0

8

Майк действительно не был против ее компании во время расследования. Хлоя улыбнулась, чувствуя благодарность за то, что... все получилось вот так, легко и естественно, без разговоров на тему: "только никакой охоты" или "присмотрись, может быть, ты поймешь, что есть что-то лучше, чем охота". Или какая-нибудь дребедень в том же духе.
- Да он не слишком-то и страдал по поводу моего отъезда, - с притворным недовольством проворчала Хлоя. - Мне кажется... он еще не пережил похищение. В том смысле, что тогда, в детстве, и теперь... ему сложно справиться с воспоминаниями. Я к тому, что он не был готов к тому, что подобное могло случиться снова... и я тоже не была готова.
Хлоя покачала головой. Она не была готова ни к тому, что кто-то будет угрожать Дику, ни к тому, что кто-то снова попытается убить Лэрри. Все должно было закончиться, но почему-то не закончилось.
- По поводу моего участия в деле вопросов не возникнет? - спросила охотница, скорее, чтобы сменить тему, чем действительно беспокоясь по поводу возможного беспокойства клиента, который хотел конфиденциальности или коллег Майка, если по делу уже кто-то работает.
Но, судя по рассказу Майка, никто делом не занимался. Странная выходила картина.
- Думаю, что первым делом, должны были бы проверить работников салона, - заметила Хлоя, хотя Майк наверняка и сам уже об этом подумал. - И что не нужно обращаться к частным детективам, полиция должна заниматься этим делом. И еще вот что. Ведь не об одном убийстве, правильно? Почему в газетах ничего нет? Вряд ли кто-то захотел бы обращаться в галерею, зная, что может стать жертвой убийцы... Полиция не верит в версию с картинами? Даже если так, должны были проверить работников... Тебе не кажется, что тут концы с концами не сходятся? Может быть, твой босс тебя проверяет? Как ты должен распутывать это дело? Если полиции никто ничего не сказал, скажет частному детективу? Или ты тоже будешь притворяться покупателем, а я буду проводить экспертизу картины, которую ты купишь?
Нет, правда, Майк ведь участвовал в охоте, а вот Хлоя ни разу не участвовала в детективном расследовании. Не в полицейском, когда Майк сразу представлялся детективом, а именно в таком, полушпионском... если, конечно, речь действительно идет о работе под прикрытием. Пока Хлоя действительно не понимала, почему владельцу галереи понадобилось нанимать частного детектива: разве что полицейские не смогли определить, кто наводчик, и требуется наживка.

0

9

- Не возникнет, - заверил девушку Спенсер. – Частные детективы могут работать с кем угодно.
Получилось как-то двусмысленно. Будто Хлою могу заменить кто-то еще. И смутившись, Майк добавил.
- В смысле, консультанты у них только приветствуются, так что не волнуйся, точно не возникнет.
Вопросы Хлои о том, почему полиция еще не трясет галерею и почему в газетах еще ничего не пишут об убийствах, были справедливыми.
- Не знаю, - покачал головой бывший полицейский. – Возможно, полиция просто не связывает картины со смертями.
И это было странно. Перво-наперво любой приличный детектив должен был отработать эту версию.
- Возможно, у владельца галереи большие связи, и он сумел купить прессу и копов, чтобы не портить себе имидж.
Вот только зачем такому человеку обращаться в детективное агентство в другом городе, когда у него должна быть своя собственная служба, способная найти кого угодно где угодно.
Предложение девушки притвориться покупателями попахивало шпионскими страстями. И, несмотря на всю его заманчивость, Спенсер его отверг.
- Нет, владелец сам просил частного детектива приехать, значит, он должен быть с ним откровенен. Если он попробует валять дурака и использовать нас в слепую – я брошу дело, обещаю.
«Не хочу тобой рисковать»
За окном мелькали незнакомые строения. Несмотря на близость Сент-Луиса, Майк бывал в нем не так уж часто, не больше десяти раз в своей жизни. Но найти нужную улицу ему удалось достаточно быстро.
- Все, мы приехали, - произнес он, останавливая машину перед трехэтажным зданием, на вывеске которого красовалась обнаженная негритянка. Кажется, нечто такое Майк видел раньше, в музее, на какой-то картине. Вот только на какой именно, он вспомнить не мог. – Пошли. Сейчас все и выясним.

0

10

- Ого, речь идет о крутой галерее, - оценила Хлоя. Она не была тем экспертом по части произведений искусства, каким Майк собирался ее выставить. То есть, предметами искусства и магазинами, в которых они продавались, она иногда интересовалась. В этих самых магазинах иногда попадались весьма интересные товары. Интересные и опасные: амулеты, проклятые предметы, нечто вроде той бутылки, в которой сейчас был заключен демон и от которой они так и не могли избавиться. Но все же Хлоя не очень-то хорошо знала рынок, чтобы сразу прикинуть, к кому они могут направляться и насколько честен владелец той галереи, в которую они направляются.
Похоже, Майк все же сам сомневался в том, что дело будет честным и простым. Ведь Хлоя ничего не говорила о том, что ему стоит отказаться от расследования, раз от него скрыли информацию.
- Давай сначала выясним, что там и как. Хотя ты прав, было бы странно нанимать детектива, если не хочешь привлекать внимания к связи убийств и галереи.
Галерея оказалась немаленькой. Если, конечно, все здание принадлежало одному владельцу. Витрины блестели начищенным стеклом. Когда они вошли, навстречу им появилась девушка в юбке и жилете поверх белоснежной блузки. На шее девушки был повязан зеленый шарфик, кажется, имеющий отношение к корпоративным цветам. По крайней мере, а может быть, он просто гармонировал с присутствующими в интерьере зелеными оттенками.
- Чем могу быть полезна? - спросила девушка и улыбнулась, но на лице ее было ясно написано: "У вас на физиономиях написано, что искусством вы не интересуетесь и денег у вас нет, так чего вам надо?" Профессиональная доброжелательность - весьма странная штука. Хлоя едва удержалась от того, чтобы не схватить Майка за руку и не сказать плаксиво что-нибудь в стиле: "Зайчик, пойдем купим картинки в другом магазине, мне здесь не нравится, а как я могу купить десять полотен там, где мне не нравится? Фи!" Ну, как-то так. Было бы забавно посмотреть, как профессиональная подготовка выдержит такую психологическую атаку.

0

11

Галерея и в самом деле была крутой. Майку даже страшно было представить, сколько могла стоить аренда трехэтажного здания в центре города. Должно быть недешевые картины тут продавались.
- Здравствуйте, - произнес Спенсер, улыбаясь в ответ сотрудницы галереи, на лице которой застыла картонная улыбка, предназначенная для всех посетителей, которых девушка видела первый и последний раз в своей жизни. – Меня зовут Майк Спенсер, я частный детектив из агентства Бертона. Мистер Ландес меня нанял. А это мисс Хлоя Рэддинг – она специалист по живописи и предметам роскоши, она мой консультант.
Стоило сказать про частного детектива, как выражение лица девушки изменилось.
- Да-да, я в курсе, - произнесла она. – Мистер Ландес говорил, что вы приедете. Он сказал сразу же привести вас к нему. Вот только, - она запнулась, глядя на Хлою. – Он сказал, что вы будете один.
- Я решил подстраховаться. Помощь профессионала линей не бывает, - парировал Спенсер.
Девушка кивнула.
- Да, пожалуй, вы правы. Следуйте за мной, - и тут же направилась к лестнице плавной, танцующей походкой, от которой очень трудно было оторвать взгляд. И если бы не присутствие Хлои, Майк даже не пытался бы это сделать.
Учитывая размах галереи, бывший полицейский был уверен, что мистер Ландес – это такой миллионер с золотыми перстнями на пальцах и сигарой в зубах.
А потому, увидев в кресле уже немолодого, чуть полноватого, но весьма скромного вида мужчину, Майк невольно удивился. Однако сопровождавшая их девушка развеяла его сомнения.
- Мистер Ландес, - произнесла она. – Это частный детектив…
Договорить ей босс не дал.
- Я знаю, Эвелин. Я давно его жду, - произнес он. – Пожалуйста, попроси Маргарет сделать нам кофе и на ближайшие полчаса меня не для кого нет. Присаживайтесь, - последнее слово уже было предназначено Хлое и Майку.
Спенсер не заставил себя упрашивать, присаживаясь на кожаный, выполненный в каком-то ретро стиле, стул.
- Добрый день, мистер Ландес, я – Майк Спенсер, частный детектив. А это Хлоя Рэддинг – специалист по предметам роскоши, консультант.
Мужчина приветливо кивнул.
- Приятно познакомиться. Рад видеть в своем кабинете такую симпатичную девушку.
«Старый ловелас» - пронеслось в голове. И чувствуя, как в душе начинает шевелиться червячок ревности, Майк поспешил отвлечь внимание клиента от Хлои.
- Итак, мистер Ландес, я здесь и готов выслушать ваше дело. Только прошу вас быть предельно откровенным.

0

12

Майк не стал притворяться покупателем, сразу в лоб сообщил, что он - детектив и его тут ждут. Улыбка девушки стала чуть менее дежурной, взгляд - чуть более заинтересованным. Конечно, детектив - это ведь... занимательно. Хлоя поняла, что теперь каждый раз будет думать, с кем там общается Майк во время очередного расследования.
По счастью, девушка, имя которой было Эвелин, надолго не задержалась. Как только она привела Майка и Хлою к владельцу галереи, он ее тут же отослал. Мистер Ландес оказался неожиданно куда более открытым человеком. Во всяком случае, производил впечатление человека, который не держит тайных мыслей.
Пока продолжалась церемония приветствия, в кабинет заглянула Маргарет - женщина уже немолодая, спокойная и внимательная. На ней было темно-зеленое платье, на воротнике которого крепилась увесистая брошь с драгоценными камнями.
- Угощайтесь, вы ведь только с дороги, - предложил мистер Ландес. - Маргарет варит отменный кофе, у нее есть какой-то профессиональный секрет, который она никому не рассказывает.
- Мне не знакомо ваше имя, - сказал Ландес Хлое. Она пожала плечами, стараясь не смотреть на Майка с таким видом, будто ищет у него поддержки или ждет от него подсказки.
- У меня довольно специфическая специализация. И я в большей степени частный консультант.
- Да... это было бы кстати. Хотя не представляю, какая специализация нужна, чтобы помочь в данной ситуации, - Ландес, кажется, в затруднении. То есть, это могло следовать из его слов. Но на самом деле, он был совершенно спокоен и говорил с уверенностью. Он не притронулся к своей чашке, но вежливо давал гостям время на то, чтобы попробовать кофе.
- Я полагаю, что дело, в том виде, как я вам его представлю, может показаться странным. Но я совершенно уверен, что есть какая-то закономерность в череде ужасных убийств, которые произошли в Сент-Луисе и в Ист-Сент-Луисе... а также в некоторых близлежащих городах. Мне придется начать с середины, чтобы объяснить, как я пришел к заключению, которое сподвигло меня обратиться к специалистам. Два месяца назад произошло убийство. Возможно, вы помните это дело, его достаточно широко освещали в газетах, журналисты не скупились на мрачные краски. Погибла семья из трех человек. Кто-то открыл газ, когда все спали. Двери и окна были заперты изнутри. Это дало полиции основание полагать, что произошел несчастный случай или же самоубийство. Дела семьи шли не лучшим образом, долги были достаточно высоки. На одной из картин был адрес моей галереи и полицейские обратились ко мне за подтверждением ценности картины. Картина действительно была ценной, я познакомил пришедшего детектива с бумагами, оформленными при покупке и подтвердил подлинность. Полиция исключила ограбление и окончательно утвердилась с версией самоубийства.
Мистер Ландес помолчал, как будто подбирая слова.
- Но вы считаете, что это не так, - подсказала Хлоя. На лице собеседника появился немой вопрос, который так и не был задан. Наверное, Ландес решил, что детективы просто сделали логическое заключение. Хотя Хлоя детективом и не являлась.
- Вы правы, у меня есть основания полагать, что это было убийство. Видите ли, я узнал картину. Она надолго выпала из моего поля зрения, она была продана семь лет назад. Покупатели были Мистер и миссис Ройс.
Хлоя нахмурилась. Эта фамилия была ей знакома, но она никак не могла понять - почему. Ландес пояснил:
- Их нашли в спальне, там все было залито кровью, их двенадцатилетняя дочь пропала...
Да. Ужасное преступление, в котором полиция усмотрела признаки ритуального действа. Хлоя искала ведьм и ей несколько раз попадались упоминания об убийстве Ройсов. Вот только ритуальное убийство с похищением и самоубийство - не слишком ли большая разница, чтобы усмотреть какую-то там закономерность?

0

13

Кажется, Хлоя была осведомлена об убийстве семилетней давности лучше самого Спенсера. Это Майк понял по ее глазам.
- Ритуальное убийство? – переспросил он, позволяя себе пригубить кофе. Ну да, конечно, семь лет назад он только-только поступил в полицейскую академию и не допускался ни к каким расследованиям, тем более расследованиям убийств, совершенных сектантами, а вот Хлоя в то время моталась по всем странам мира, ища информацию о последовательницах Гекаты. Не самое это было лучшее время.
И мотнув головой, чтобы не думать о нем, Майк предположил:
- Вы хотите сказать, что оба случая связаны именно с картиной? Кто-то охотится за ней?
Мистер Ландес как-то неопределенно кивнул.
- Да, именно эта мысль и пришла мне в голову.
- И, у вас есть предположения, кто это может быть?
На этот раз ответ был отрицательным.
- Если бы я это знал, мне не понадобились вы, мистер Спенсер.
Ну что же, справедливо. Если бы владелец галереи подозревал кого-то конкретно, он смог бы указать на него полицейским, а так… так у него лишь собственные предположения, не имеющие ни малейшего подтверждения, которые полиция может просто отказаться рассматривать.
Майк хлопнул себя рукой по колену.
- Ну что же, думаю, для начала нам придется проследить историю картины. Вы знаете, как она попала к вам в галерею.
Мужчина вновь покачал головой.
- Я знаю, что к тому моменту, как десять лет назад я купил эту галерею, она уже была на выставке. В документах я не нашел информации о том, откуда она взялась.
Спенсер вздохнул. Конечно, рассчитывать, что все будет легко и просто, было глупо.
- Хорошо, а у кого вы купили эту галерею, мистер Ландес?

0

14

Ситуация становилась понятней. Владелец картинной галереи не мог дать полицейским никаких зацепок, кроме своих домыслов. Зато был готов заплатить, несмотря на то, что его теория могла и не подтвердиться. Кажется, Хлоя нашла еще одно отличие работы частного детектива от работы полицейского. Детектив сам выбирает, от какого дела отказаться, а за какое взяться.
При всем уже слышанном, охотница не могла бы сказать, что Ландес неадекватен. Таковым он не выглядел. В прочем... в прочем, последовательницы Гекаты тоже выглядели нормальными, пока не открывали рты и не начинали нести чушь про великую мать, которая всем им поможет оптом, стоит ее возродить.
Но она слышала истории куда более нелепые и куда менее страшные. И все равно проверяла их правдивость. Майк тоже не собирался вот так сразу поднимать Ландеса на смех. Для начала решил выяснить про картину. Но владелец не знал, откуда она взялась.
- Я купил галерею у двоюродного дяди моей жены... тогда это была скорее даже не галерея, а антикварный магазинчик, - пояснил он в ответ на вопрос. - Дела у него шли плохо, еще немного и он бы разорился под чистую. У Роджера нет чувства меры... и в искусстве он мало что понимает. Мы с ним не очень хорошо общались, но галерею он продал мне без вопросов, стоило только заикнуться. Картина была в подвале, как и несколько других. Пришлось выставить на продажу все, что имелось, чтобы хоть как-то подняться на ноги. По счастью, при тех масштабах бизнеса, мне даже помощники не были нужны. Только Агнес, моя жена...

0

15

От Майка не ускользнуло, что в тоне Ландеса, когда он высказывался о своем дальнем родственнике, не было ни уважения, ни теплоты. Похоже, отношения между ними были не самыми лучшими. А вот стоило мужчине произнести имя жены, как взгляд его потеплел и стал болезненно-грустным, так что даже не оставалось сомнений, что с его женой случилось несчастье.
- Ваша жена? – осторожно переспросил Спенсер.
Ландес кивнул и отвернулся.
- Она и сейчас с вами работает?
Ландес смотрел в окно и ответил не сразу.
- Агнес умерла… Это случилось восемь лет назад. Она задержалась на работе, переписывала новые картины в хранилище. Она была с охранником… Никто из нас и догадаться не мог, что у него проблемы в семье, которые довели его до безумия. Он где-то нашел нож, убил Агнес и покончил с собой. Перерезал себе горло…
- Мне жаль, - только и произнес Майк, не зная, что еще можно сказать. Но вряд ли Ландес нуждался в его сочувствии.
- Я уже смирился с этим, - мужчина громко выдохнул и снова повернулся к Спенсеру и Хлое. – В чем-то, моя теперешняя известность – заслуга Агнес, после ее смерти название нашего магазинчика звучало во всех газетах и новостях… Даже после смерти она помогала мне, - его голос дрогнул, но глаза остались сухими. – Ладно, не будем о прошлом, вернемся к настоящему. Как вы поняли, мои отношения с родственником жены не самые лучшие. И он не стал бы говорить со мной относительно картины, но, возможно, он будет откровенен с вами. В настоящий момент он пребывает в пансионате для престарелых при больнице Святой Марии, можете съездить и поговорить с ним. Его фамилия Кромби, Роджер Кромби.
Пожалуй, владелец галереи был прав – именно с этого и стоило начать.
- Хорошо, мистер Ландес, - согласился Спенсер. – Мы так и поступим. Позвоним вам, как только выясним что-то существенное. И с этими словами детектив поднялся, направляясь к выходу, но у самой двери остановился, поджидая Хлою. Оставлять девушку с этим старым ловеласом, давно не знавшим женской ласки, было слишком небезопасно.

0

16

Хлоя вышла следом за Майком. Ландес рассказал много и в то же время - ничего. Как могут быть связаны два убийства и картина? Кто-то за ней охотится? Интересно, какие мысли крутятся в голове детектива Спенсера? Может быть, Хлоя вообще как-то не так думает над проблемой, поэтому не видит решения?
- Тебе не кажется, что Ландес - немного сумасшедший? - спросила охотница, когда они уже вышли из галереи. Эвелин проводила их улыбкой. Напрягаться ради тех, кто не будет клиентом, не было смысла. А значит, - решила Хлоя - девица просто пытается привлечь внимание Майка. Вот черт... и что, это всегда так в расследовании? Майк ведь теперь даже не в полицейской форме, которая, чего уж скрывать, ему очень даже шла. Интересно, заметил ли Майк, что Эвелин им заинтересовалась? Не мог не заметить...
- Может быть, его жена погибла из-за того, что задержалась на работе, и он обвиняет в этом картины. А потому два совпадения тоже кажутся ему подозрительными...
Хлоя замолчала, взглянув на Майка. Понял ли он, что она пытается сказать? Кажется, получилось достаточно косноязычно, чтобы запутать собеседника.
- Что мы собираемся узнавать у этого Роджера Кромби? Откуда взялась картина? Думаешь, кто-то пытается украсть ее у владельцев и убивает их? - рискнула спросить охотница. Ну, надо же знать, что собирается предпринять Майк.

0

17

Они спустились вниз и, провожаемые улыбкой Эвелин, на этот раз снова довольно искренней – кажется, девушка всерьез была рада за своего босса, который, наконец, получить возможность разрешить свои подозрения – направились к выходу.
- Не более чем любой человек, которому довелось пережить личную драму, - ответил Майк, которому предположение Хлои показалось вполне логичным.
Потеряв жену, Ландес мог повредиться рассудком, не сильно, не настолько, чтобы угодить в психушку, а совсем чуть-чуть, чтобы казаться вполне нормальным человеком, но в то же время вынашивать маниакальные идеи относительно картин.
Но это еще не было поводом отказаться от расследования. Тем более, что подозрения мужчины могли быть отнюдь не беспочвенными. Работая в полиции, Спенсер успел узнать о том, что для убийства человеку, порой, достаточно самого маленького повода: будь то пару десяток в кармане жертвы или даже понравившиеся кроссовки, что уж тут говорить о картине, цена которой, наверняка, исчисляется сотнями или даже тысячами долларов.
- Думаю, как раз степень его нормальности и степень правдоподобности его подозрений нам и предстоит определить. Если в истории картины не будет ничего подозрительного, мы просто развеем сомнения Ландеса и дадим ему понять, что убийства никак не связаны друг с другом. Ну, а если нет – тогда, возможно, нам повезет найти настоящего убийцу и утереть нос местным детективам.
Увольнение из полиции, хоть Майк и смирился с ним, не прошло для него безболезненно. В душе нет-нет, да и вспыхивала затаенная обида. И вот теперь, возможность обойти местных полицейских и раскрыть дела, которые у них числились «висяками» не один год, приятно дразнила самолюбие Спенсера.
- Так что да - постараемся выяснить историю картины. Надеюсь, этот Роджер Кромби не страдает склерозом и маразмом. И как думаешь, он будет разговаривать с детективом или лучше представиться каким-нибудь третьим лицом? Например, покупателем?
Они отъехали от здания галереи, углубляясь в паутину улиц Сент-Луиса. Хотелось верить, что поиски больницы не займут много времени.

0

18

Хлоя невольно усмехнулась. Майк прав, хотя звучали его слова обидно. Но примеров было достаточно, чтобы не пытаться спорить. Лэрри, Спенсеры, Хортоны, Дик... кто из них полностью нормален? И Хлоя прекрасно помнила, как ее саму считали сумасшедшей, свихнувшейся на идее отомстить той, в возвращение которой уже никто не верил. Несложно было представить, что в голове Ландеса творится беспорядок, который он не хочет убирать, потому что этот беспорядок напоминал ему о жене.
Если, конечно, все это не притворство.
Может быть, Майк тоже чувствовал связь, а потому решил проверить. Может быть, того требовало его чувство долга. Они вряд ли найдут хоть какую-то вразумительную связь между убийствами и картиной, кроме разве той, что полотно побывало в двух домах, где совершилось преступление.
- Если он сумасшедший, он тебе не поверит, - заметила Хлоя. Без обиды и без насмешки. Просто это было очевидно. Двое незнакомцев не смогут переубедить того, кто верит в свою правоту. Хлою не могли переубедить ни братья, ни Майк. Она только злилась и старалась держаться от них подальше. Ландес просто выставить детектива Спенсера и его подружку-оценщицу за дверь и, чего доброго, начнет искать несуществующего преследователя картины сам.
- Понятия не имею, мы толком ничего про этого Кромби не знаем кроме того, что в бизнесе ему не везло. Давай на всякий случай представимся клиентами, которые слышали о том, что когда-то галерея принадлежала ему и хотим узнать про картину, - предложила Хлоя. Нет, ну, раз они частные детективы, должны же и под прикрытием поработать! То есть, это Майк - частный детектив. Но она ведь ему помогает! Тем более, что самой Хлое участие в маскараде было не в новинку. Но она использовала подложные личности на охоте. Почему-то ей казалось, что должна быть разница.

0

19

Возможно, Хлоя была права. Если Ландес уверен в том, что картины как-то связаны с убийствами, он не поверит даже частному детективу, просто прогонит его, а сам наймет другого, третьего, четвертого, пока кто-нибудь из них, ради денег или просто из собственного безумия, не подтвердит его теорию.
- Но попробовать-то мы можем, - улыбнулся бывший полицейский, сворачивая в проулок, где, согласно указателям должна была находиться больница и дом престарелых при ней.
Девушка решила, что представиться клиентами будет безопаснее. И Спенсер не спорил с ней.
- Хорошо, давай так, - согласился он.
Дом престарелых находился чуть в стороне от основного больничного комплекса в небольшом парке, старом парке, если судить по толщине стволов деревьев.
Стоило Майку и Хлое войти внутрь, как их тут же перехватила дежурившая у входа медсестра – немолодая, полная и чертовски бдительная афроамериканка.
- Вы к кому?
- К Роджеру Кромби, - ответил Спенсер.
- Вы родственники? – продолжился допрос. И на секунду детектив замешкался, не зная, что ответить. Вряд ли их пропустят, если они скажут, что хотят поговорить с бывшим владельцем галерии о его картинах.
- Наши родители были знакомы, вот мы и пришли его проведать.
Медсестра окинула визитёров подозрительным взглядом, а затем вынесла вердикт:
- Проходите. Комната мистера Кромби номер 23, это на второй этаже в левой стене. Если он не захочет с вами разговаривать – вам придется уйти.
Последнее было очевидно. И, поблагодарив женщину, Спенсер направился на второй этаж.
Нужную дверь они разыскали почти сразу, и, постучав, Майк произнес:
- Мистер Кромби, откройте, пожалуйста, если вы там, мы бы хотели с вами поговорить.

0

20

Роджер Кромби долго не открывал дверь, хотя за дверью ясно слышался какой-то шум. Как будто кто-то, шаркая ногами, пытался подкрасться к двери. Совершить невыполнимое, естественно, не удалось, но человек по ту сторону двери - вряд ли это мог быть кто-то, кроме мистера Кромби - прислушивается, кто же это там к нему пришел.
- Ты еще кто такой? - наконец, донеслось из-за двери. Хлоя усмехнулась. Не очень-то приятный тип.
- Мистер Кромби, откройте дверь, надо поговорить.
- Вот вы и поговорите, я вам зачем? - отозвался невидимый собеседник. Голос у него был сиплый, как будто Кромби не мог говорить в полную силу. Может быть, у него что-нибудь с легкими?
- Мы хотим поговорить о галерее.
- Какой еще галерее?
- Той, которую вы продали мистеру Ландесу, - Хлоя вдруг поняла, что не удосужилась узнать имя клиента.
- Ну, так почему бы вам не потолковать с ним самим? - Кромби все еще не собирался открывать дверь. Хлоя взглянула на Майка. И что, так и будет дальше продолжаться? Лично у нее терпение уже заканчивалось.
- Как насчет картины? - спросила Хлоя.
За дверью наступило молчание. Потом послышалось шарканье, как будто Кромби отходит от двери.
- Это что еще значит?! - прошипела Хлоя, тыкая Майка локтем в бок. Может быть, им просто-напросто выбить дверь, а потом сказать, что так и было? Выглядит она уж точно не слишком крепкой. Шаркающие шаги вернулись. Дверь приоткрылась и в образовавшейся щели показался длинный нос.
- А вам что за дело? - спросил мистер Кромби, появляясь следом за своим носом.

0

21

Кажется, родственник покойной жены Ландеса не отличался дружелюбием и общительностью. И почему-то Майку казалось, что эти черты характера проявились у него задолго до попадания в дом престарелых.
Хлое, несмотря на долгие словесные пререкания, все же удалось заинтересовать старикана и убедить его открыть дверь. Но дальше этого дело пока не пошло. Впускать гостей едва высунувшийся на порог своей комнаты мистер Кромби явно не собирался.
Ну что же, в конце концов, поговорить они могли и в коридоре. И Майк перехватил инициативу в разговоре.
- Мы бы хотели купить ее, - ляпнул он.
Глаза старика, отличавшегося длинным носом и довольно высоким ростом, округлились так сильно, будто собирались выпасть из глазниц. И, чтобы этого избежать, Спенсер поспешил пояснить, естественно сочиняя свою историю на ходу.
- Когда-то принадлежала родителям…
Выражение лица старика стало сочувствующим. И он, неожиданно для бывшего полицейского, положил руку Хлое на плечо.
- Тебе повезло, моя девочка, - торжественно провозгласил он, заставляя Майка открыть рот от удивления, - не испытывай больше судьбу. Не встречайся с этой картиной еще раз. В ней живет смерть…
- Смерть? – растерянно переспросил Спенсер. Но, кажется, Роджер Кромби уже принял его и его спутницу за кого-то другого и связывал с ним только ему известную историю.
- Твоя фамилия Ройс?– спросил он у Хлои. И Майк, понимая, что это имя ему знакомо, поспешно кивнул, одновременно едва заметно толкая Хлою кулаком в бок, чтобы не думала спорить. И лишь потом вспомнил, что так звали погибших семь лет назад владельцев картины.
- Мне очень жаль, что так случилось с твоими родителями. Очень жаль, - пальцы старика продолжали лапать девушку, вызывая у Майка скрытое раздражение, а сам старикан всплакнул. – Это моя вина. Это я начал эту череду убийств. Я должен был помочь Райану, должен был простить ему его долг. Но речь шла о моей репутации, и я пустил его по миру. Он покончил с собой, а его имущество пошло с молотка. Мне досталась эта картина, с тех пор она преследует меня… Нашу семью…
Речь старика становилась все более и более сбивчивой, и, не удержавшись, Спенсер поспешил прервать этот словесный поток.
- Извините, мистер Кромби, а можно чуть помедленнее и чуть поподробнее о Райане? Кто это такой? У него была семья? Наследники?

0

22

Похоже, на сумасшедших им везло. Но если Ландес был вполне способен мыслить здраво, если речь не заходила о его жене и картинах, то Кромби, похоже, был на всю голову больной. И паранойя у него была развита куда сильнее. Он не стал подозревать Майка во вранье, поверил в то, что они с Хлоей покупатели сразу. Правда, сделал при этом свои вывода. Почему-то решил, что картина принадлежала раньше именно семье Хлои... И, черт побери, назвал ее Ройс. Охотнице это не понравилось. Еще не хватало - выдавать себя за пропавшую дочь погибших родителей. Кромби не смущает, что девчонке сейчас было бы семнадцать? Хлоя не была суеверна, но знала, что беду легко накликать. Поэтому на тычок Майка ответила таким же тычком - она была недовольна, хотя Спенсер, по сути, был виноват только в том, что подтвердил домыслы полоумного старика.
Хлоя едва сдержалась, чтобы не скинуть руку Кромби с плеча и не послать его куда подальше. Вместе с его бредовыми идеями, потому что он понятия не имеет о том, что случилось с ее родителями... родными и приемными, так что нечего тут делать вид, что ему действительно жаль и он знает, что такое трагедия. Но Кромби начал бормотать что-то про смерть, живущую в картине и Хлоя осеклась.
- Значит, мои родители погибли потому, что ты продал им картину, которая принадлежала самоубийце, - не выдержала Хлоя. Рука Кромби дрогнула и старик, наконец, отцепился от нее, а потом и вовсе попытался захлопнуть дверь. А чего он ожидал, интересно? Что она ему посочувствует? Он привел ничего не подозревающих людей к смерти, не предупредил, никому ничего не сказал, не попросил помощи даже после того, как понял, что что-то не так... Черт, о чем она думает?.. О ком она думает?!
Хлоя уперлась в дверь рукой.
- Не хотите вы купить картину, - просипел Кромби. - Ты коп! Ландес вас прислал?! Подонок! Он не должен был оставлять Агнес там одну!
- А ты?! - прошипела Хлоя. - Ты хоть раз пытался ее предупредить... хоть кого-то предупредить, старый козел?
Кромби попятился от двери. Пока он не опомнился, можно было войти, что охотница и сделала. Хотя вряд ли она отдавала себе отчет в том, почему так злится.
- Майк не коп. Был им, - сказала Хлоя примирительно, понимая, что еще немного и она испортит дело. Старика хватит удар или он просто разорется и охотницу на пару с Майком вытолкают из дома престарелых и больше уже к старику не подпустят. А он что-то знает.
- Он помог мне разыскать картину. Это было несложно сделать, недавно погибла еще одна семья.
- Я не знал, - пробормотал Кромби.
- Так кто такой Райан? - напомнила Хлоя, хотя сама же и прервала разговор. Майк, наверное, уже пожалел, что взял ее с собой.
Кромби помолчал. На Майка он смотрел неприязненно, как будто тот его лично чем-то обидел.
- Закрой дверь, - сказал, наконец, старик. - Райан Белл был моим сокурсником. Мы были друзьями. Пока он не увел... а, не важно. Я просто был молод и зол. У меня были деньги, я был удачлив. Тогда еще был... У Райана дела тоже шли неплохо, но он был рискованным, вкладывался в сомнительные проекты. Конечно, не все они оказывались прибыльными... Когда он пришел ко мне просить денег - я... черт побери, был счастлив! И я хотел, чтобы он не смог отдать долг, ждал этого. Я был идиотом.
"Это точно. И с тех пор ничего не изменилось!" - подумала Хлоя раздраженно.

0

23

Вообще-то, предлагая девушке выдать себя за пропавшую дочь Ройсов, Майк и не ожидал, что Хлоя настолько войдет в роль.
А потому, когда охотница неожиданно накинулась на старика с обвинениями, Спенсер в первую секунду даже опешил, а потом испугался, что сейчас, не выдержав подобного натиска, старикан спрячется в своей комнате, и поговорить с ним уже не удастся.
- Хлоя, - прошипел бывший полицейский. – Не переигрывай.
Но актерский талант девушки неожиданно оказался на высоте. Старик, конечно, попытался укрыться за дверью, но сделать у него это не получилось.
И войдя в комнату, Майк прикрыл за собой дверь, попутно слушая излияния Кромби. И эти излияния ему совсем не нравились.
Старик усиленно намекал на то, что в деле замешаны сверхъестественные существа, например, призрак его покончившего с собой друга. Сам же детектив предпочел бы более материальную версию.
- У Райана были дети? – спросил он.
Кромби обреченно кивнул.
- У него были два сына, они остались безо всего после его разорения. Я давно о них ничего не слышал.
Вот и отлично. Теперь можно забыть о проклятой картине и сконцентрироваться на пытающихся вернуть свою собственность детях покойного Райана. Вот только зачем им охотиться именно за картиной? И почему они не забрали ее после первого же убийства? Может быть, не успели? А картина могла быть ценной семейной реликвией.
И, развивая свое предположение, Майк задал следующий вопрос.
- А эта картина была особенно ценной для Райана?
Кромби снова кивнул.
- Он сам заказал ее… На ней он был с Хиллари. Она не пережила его смерти. Я думал, она вернется ко мне, когда поймет, что он разорен. Но она отказалась, обозвала меня мерзавцем.
Кажется, именно про нее Роджер говорил, когда упоминал, что Райан кого-то у него отбил.
- Именно поэтому я и забрал эту картину. Хотел видеть ее рядом с собой, пусть даже нарисованной. И этим навлек проклятье… Райан меня не простил. Я видел черный дым, клубящийся около картины… Это был он…
И снова уклон в мистику, заставивший Майка поморщиться. Разумом он отчаянно отказывался верить в то, что в деле есть сверхъестественный след, а сердцем… сердцем уже понимал, что так оно и есть. И все его естество протестовала против подобного варианта.
- Ну что, будем идти? – тихонько спросил Спенсер у Хлои.

0

24

Хлоя сделала несколько шагов в сторону. Комнаты у жильцов дома престарелых были достаточно просторными. Была возможность держаться в стороне от разговора. Нужно было взять себя в руки, а Хлоя вовсе не была уверена, что снова не сорвется. Кромби поглядывал на нее подозрительно: то ли ожидал нового взрыва, то ли боялся, что она попытается что-нибудь стащить. Хлоя выглянула в окно, на унылый двор с несколькими лавочками в окружении деревьев.
Так у охотницы получилось делать вид, что разговор ее не касается. Потом, когда Кромби рассказал о том, что у Райана Белла было два сына, но он о них ничего не знает, она вернулась к Майку. Задерживаться не хотелось, так что она только кивнула.
- Как кому-то могла приглянуться картина, на которой изображен умерший человек, - проворчала она. - Извини, мне нужно было быть сдержанней. Но... черт! Он просто спрятался и никого не пытался предупредить!
В поведении Роджера Кромби не было ничего общего с поведением Джека и Джейд. Скорее уж, он просто сделал вид, что ничего не происходит. Но, черт побери, может быть, она просто их оправдывает? Может быть, они тоже пытались сделать вид, что ничего не происходит? И они никому не сказали о Гекате. Разве что Картеру Хортону... а может быть, он погиб, так и не узнав - за что. Это были злые мысли, но от них некуда было спрятаться.
Хлоя покачала головой. Этот разговор выбил ее из колеи совершенно неожиданно, она просто не ждала, что прошлое подберется так близко и так незаметно.
- Вся эта история похожа на проклятье, - сообщила она сухо. - Если, конечно, ни Кромби, ни Ландес не соврали.

0

25

Судя по всему, Райан Белл тоже был человеком с чудачествами. Заказал картину в век фотографий. С другой стороны, разве фотография могла спасти тех, кого убила картина.
Призракам все равно во что вселяться. Чтобы убедиться в этом, достаточно было вспомнить чету призраков, проникших в дом Спенсеров через снимок кладбища. Если бы не дядя Джек и не Джейд, неизвестно, чем бы все закончилось…
Майк невольно передернул плечами, спеша отогнать дурацкие мысли, совершенно неуместные в данной ситуации. С теми призраками и этим делом не было ничего общего. Не могло быть!
- Думаю, клиенты не знали, что… вернее, то изображен на этой картине, - произнес Спенсер и тут же осекся, когда Хлоя неожиданно заговорила о проклятье. О том, во что детектив упорно отказывался верить.
- Тебе виднее, - произнес он. – Ты же у нас специалист по проклятьям и призракам.
Получилось грубо, получилось так, как будто он обвинял Хлою в том, что это дело оказалось необычным расследованием. Это было несправедливо по отношению к ней. И в душе тут же шевельнулась совесть, заставившая Майка отвести взгляд.
- Прости, - тихо попросил он. – Я просто хотел, чтобы это оказалось обычное дело, без призраков… Вот и сорвался. Но ты здесь не причем, совершенно…
«Уверен?» - неожиданно шепнул внутренний голос. – «А если бы ты не взял ее с собой, могло бы все быть по-другому, как думаешь?»
Спенсер вздрогнул. И снова в памяти, против его воли, всплыли слова отца о преследующем всех охотников проклятье. И снова бывший полицейский подумал, что отец был прав. С тех пор, как он пригласил Хлою в свою жизнь – обычные дела стали редкостью, а вот встречи с нечистью становились зловещей закономерностью.
Вот только девушка ли была в этом виновата? Или это последствие общения с дядей Джеком? Вампир из прошлого, жаждавший поквитаться с детьми Шериданов, дал понять, что если проклятье и существует, то не Хлоя его источник.
- Думаю, нам стоит обследовать дом, где произошло последнее…
Майк хотел сказать убийство, но осекся и предпочел поправиться.
- Где произошла последняя смерть. Поедем? Заодно ты сможешь проверить его своими охотничьими штучками, - свои последние слова детектив поспешил скрасить улыбкой.

0

26

Хлоя осеклась. Кажется, увлеченная собственными переживаниями, она совсем забыла о том, что тема охоты у них теперь "табу". То есть, Хлоя не собиралась соблюдать запреты, стыдиться того, чем занималась, но для Майка, видимо, это все еще было проблемой. И эта проблема все еще связывалась с Хлоей.
- Отлично, - тут же ощетинилась охотница. - Кто тогда "при чем"?
Понятно, кто может быть "при чем". Эдди Спенсер, который слышать не может про охоту и считает, что Хлоя приносит Майку несчастья. Но вероятнее всего - Шериданы.
Хлоя нахмурилась. Забавно, они думали "на одной волне", но это совершенно не помогало. Ее собственная внезапная злость на Джека и Джейд растаяла, как будто ее и не было. Может быть, ее действительно не было, может быть, дело было в другом, а злостью Хлоя просто прикрывалась, потому что так легче.
- Если ты про Джека, то единственное, в чем он виноват - это то, что ты еще жив, - напомнила она спокойно. И тут же подумала, что нет, Джек виноват не только в этом. Еще он виноват в том, что дал себя убить. Глупо, бездарно, как будто он был один на белом свете. Упрямый, твердолобый, самовлюбленный мерзавец!
"Странно... я знала их с Джейд куда меньше, чем помню о них", - подумала вдруг Хлоя. - "И до сих пор болит".
У нее ничего не болело. Эта мысль была нелепой. Но какой-то... очень грустной. Паршивая мысль. Хлоя попыталась отогнать ее. Майк, судя по всему, ничего подобного не чувствовал. Да ему и не нужно было.
- Ладно, это дело прошлое, - сказала Хлоя. - Поехали разбираться с настоящим.
"Неужели ты думаешь, что если бы меня не было здесь, картина перестала бы быть проклятой?"
В прочем, Хлоя не настаивала на своей версии, пока у нее не было доказательств. И она не собиралась искать доказательства только исходя из этой своей версии, игнорируя другие. Кажется, так и должен работать детектив? Беспристрастно? Похоже, у них с Майком есть проблема по части беспристрастности.

0

27

Хлоя обиделась. И Майк не мог обвинить ее во вспыльчивости. Скорее, это ему следовало думать, что и кому говорить.
- Извини, - повторил он. – Я вообще не об этом, просто… просто я так надеялся, что это будет обычное дело, с обычными преступниками, а получилось все наоборот. Никто в этом не виноват, это просто стечение обстоятельств. Но знаешь, - Спенсер на секунду замолк, а потом все же произнес, - порой мне кажется, что отец прав – все охотники прокляты. И те, кто с ними общается с ними, тоже. А это значит, что проклятье висит и на нас с тобой, потому что в детстве мы общались с охотниками.
И с этими словами он развернулся, направляясь к машине. И пусть Хлоя понимает его, как считает нужным.
Выяснять адрес дома, в котором погибла семья, пришлось через звонок Ландесу. К счастью, владелец галереи ответил сразу и тут же, без лишних вопросов выдал всю, интересующую детектива информацию.
Возле дома, вопреки опасениям Спенсера, не было полицейских лент. Ну да, Ландес ведь говорил, что смерти признали несчастным случаем, а значит, полицейское расследование было закрыто.
Входная дверь была заперта, так что проникнуть без взлома не удалось бы. А на улице было много ненужных свидетелей: мамаши гуляли с детьми, кто-то выгуливал собаку.
- Пойдем через черный ход, - предложил Майк, доставая из кармана отмычки, и отвернулся, чтобы не видеть, как Хлоя будет собирать охотничий инвентарь. Если будет… Она ведь могла и не взять его с собой, когда собиралась. Почему-то Спенсер на это надеялся.

0

28

"А как быть с тем, что мое проклятье началось задолго до того, как я познакомилась с охотниками?" - мысленно спросила Хлоя. Она понятия не имела об охоте, а ее родители - настоящие родители - все равно умерли и в этом не было ничего естественного, им обоим было немногим больше тридцати... Почти как Джеку и Джейд. Может быть, тогда надо посмотреть на проблему и под другим углом: может быть, охотникам не повезло с теми, кто их окружает? Они старались помочь каждому и в итоге получили только ненависть и обвинения... Ведь то, что испытывает Эдди Спенсер, слишком похоже на ненависть. И что, если Майк думает также как и его отец? Потому что он не может думать о Хлое и не думать об охотниках, о Шериданах, которых теперь можно обвинять во всем, что в голову взбредет, они ведь уже не могут защититься, да и стали бы они защищаться?
С этим нужно было что-то делать. Но Хлоя пока не представляла - что. Самым простым было перестать искать виноватых и воспринимать все, что происходит - как есть, как то, что все равно случилось бы, как на это ни посмотри. Их проклятьем было не знакомство с охотниками, а знание. С тем же успехом можно было бы обвинить Майка в том, что раз он был полицейским, их теперь будет преследовать его прошлое, связанное с преступным миром... Такие мысли до добра не доведут - это точно. Потому что когда человек в чем-то уверен, подтверждения будут появляться сами собой, как свидетельства существования бигфута или Лох-несского чудовища...
- И чем мы отличаемся от Ландеса? - хмыкнула Хлоя. О да, Ландес вряд ли мог представить, как ему "повезло" с детективом и "консультантом".
Дом, который еще два месяца назад принадлежал семейству Баррингтонов, был выставлен на продажу, об этом свидетельствовало объявление. К несчастью, это никак не помогло проникнуть внутрь: дверь оказалась закрыта.
- По крайней мере, мы можем сказать, что хотели осмотреться, чтобы купить дом, - заметила Хлоя, следуя за Майком. Ей показалось, он чего-то ждет, но так и не поняла - чего. Кажется, его ожидание было связано с ней. Может быть, он думал, что она не одобрит незаконное проникновение? Но им ведь все равно нужно увидеть эту картину. И тратить время на то, чтобы связаться с агентом, когда можно сказать, что задняя дверь была открыта, глупо.
- Идем, - сказала Хлоя, показывая, что не имеет ничего против.

0

29

Отсутствие охотничьего арсенала неожиданно оказалось успокаивающим. Этот факт будто оправдывал Хлою, подтверждал, что она поехала со Спенсером просто так, и преследующий владельцев картины призрак – лишь случайность…
А если бы арсенал был? Что это значило бы? Что Хлоя поехала с ним специально, потому что знала о деле? Что их разговор с Диком был специально спланирован ею?
Майк почувствовал, как в душе закипает злость. Не на Хлою. На себя, на то, что так долго слушал отца и успел поверить его словам относительно охотников. Еще немного, и Эдди Спенсер сделал превратил бы его в параноика, готового подозревать в причастности к охоте всех и каждого.
Быть параноиком Спенсер не хотел, а потому, усилием воли загнал дурацкие подозрения как глубже, давая себе слово никогда о них не вспоминать.
В дом они проникли без особых проблем, обойдя его по газону и зайдя через дверь на кухню, которая оказалась не запертой. Либо этот район считался благополучным – может быть, поэтому смерть списали на несчастный случай, либо риелторы просто забыли запереть ее, после того, как показали дом очередным клиентам.
На кухне сохранялась почти жилая обстановка. Видимо, компания не стала избавляться от мебели прежних владельцев. Кое-где виднелась пыль, но в целом кухня была довольно уютной. Даже казалось, что еще секунда, и сюда войдут владельцы дома… Мертвые владельцы.
Спенсер передернул плечами. И медленно двинулся вперед, минуя коридор и выходя в гостиную.
Здесь тоже мебель оказалась нетронутой. Диван с сиренево-золотистой обивкой. Несколько кресел, журнальный столик, камин. И с десяток картин на стенах.
Похоже, покойные Баррингтоны были почитателями живописи.
Майк скользнул взглядом по произведениям искусства. С его точки зрения ничего особенного в них не было, по крайней мере, они не стоили столько, чтобы обогатить того, кто ими торгует.
Ну, какой-то корабль с парусами, плывущий по морю… Птица, застывшая с распахнутыми крыльями перед змеей… Цветы в вазе… Город под полной луной… А еще мужчина и женщина, стоящие рядом друг с другом, держащиеся за руки…
По спине пробежал неприятный холодок, и Майк, с трудом заставляя себя отвести взгляд от картины, произнес:
- Кажется, это она.
И что, спрашивается им теперь делать? Облить ее бензином и сжечь?

0

30

- Ну, и какой смысл был запирать переднюю дверь, - проворчала Хлоя. - Соседи бы хоть подсматривали за непрошенными гостями на случай ограбления.
Ничто не напоминало об ограблении. В доме царил порядок, слегка приправленный пылью. Как будто здесь кто-то живет - и не живет одновременно. Очень странное ощущение производят пустые дома, особенно, если в них остается вся мебель от прежних владельцев, которые как будто никуда и не уходили. Лишь остановившиеся часы и увядшие цветы говорили об одиночестве и запустении. Если бы Хлоя впервые оказалась в доме, где произошло преступление, ей бы было не по себе. Но теперь она только огляделась в поисках чего-нибудь подозрительного.
Для начала они убедились, что картина с изображением Райана и Хиллари Беллов в каких-то вечерних костюмах, наводящих на мысли о прошлых веках. Супруги держались за руки и смотрели с картины в дом... Куда ни встань - все время кажется, что Райан Белл смотрит на тебя. Шутка художника. Хлоя поморщилась. Она по-прежнему не понимала, как можно было купить такую картину? Может быть, у Барстонов вкуса не было? Или картина просто недорого стоила.
- По крайней мере, мы знаем, что картину легко было унести, но никто этого до сих пор не сделал, - заметила охотница, посмотрев на Майка. О чем он думал? Должен же у него быть какой-то план... Хлоя подошла к картине.
- Как думаешь, убийцы могли быть так умны, чтобы не просто стащить картину, а заменить ее? - спросила она. - И что мы будем делать? Твоя контора не выдала тебе мини-камер для слежения? Вряд ли нам дадут сидеть здесь целыми днями в ожидании Беллов...
Надо было выяснить, кто они и где сейчас находятся. Может быть, удалось бы с ними поговорить и выяснить, могли ли они быть причастны к убийствам? Ну, а если кто-то действительно за ней охотится? Воображение могло заставить Кромби думать, будто он видел призрака возле картины, но это могло быть ошибкой. Но если кому-то картина так нужна, почему до сих пор не забрал ее? Дом стоит пустым два месяца, Ландес ведь сказал, что убийство случилось не вчера... По мнению Хлои картину просто нужно было сжечь.
- Последим за домом? - спросила Хлоя. - И выясним что-нибудь про сыновей Райана Белла? Может быть, кто-то из них остался в Сент-Луисе...

0


Вы здесь » Записки на манжетах » Архив сюжетов по мотивам фильмов и сериалов » Искусство требует жертв. Начало декабря 2011 г. М.Спенсер, Х.Рэддинг